Podcast:Her er de nye (dyre) iPads og den nye Surface Laptop - men kan manglen på chips drille?

Dansker bag milliard-firma i Silicon Valley: Vi var desperate og måtte låne penge af familien

Interview: Zendesk-stifteren Mikkel Svane har grundlagt en milliard-virksomhed, men har alligevel nogle gange følt sig som en riskage på et buffetbord fyldt med sprøde baconstykker.

Han lyder lidt som Lars Ulrich, da han byder Computerworlds udsendte velkommen i lobbyen på sit hotel.

Stadigvæk med kufferten på slæb. Direkte ankommet fra "Sunny California" og ligesom Metallica-trommeslageren taler han med en dialekt, der bedst kan beskrives som københavnsk tilsat en smule california-engelsk. 

Selvom han ikke helt kan skjule, at han har tilbragt de seneste seks år i USA, bedyrer han dog, at hans engelske stadigvæk er lidt rustent:

"Derfor joker vi også med, at det kunne væres sjovt, hvis jeg selv indtalte lydbogs-udgaven af min bog," lyder det selvironisk fra vores danske interviewoffer.  

Men hvem er "han", og hvad er det for en bog han taler om?

Hans navn er Mikkel Svane, og de fleste danskere har sandsynligvis aldrig hørt om ham. 

For otte år siden stiftede han it-succesen Zendesk. Det foregik i en loftslejlighed i Studiestræde i København. Med direkte udsigt til en SM-shop og homobaren Jailhouse.

I dag har virksomheden 800 ansatte, en børsværdi på mere end 11 milliarder kroner og hovedkvarter i San Francisco.

Amerikansk virksomhed med danske rødder
Bogen, han taler om, er selvbiografien "Startupland," der udkom på engelsk umiddelbart før jul.

Den er endnu ikke udkommet i en dansk udgave, og det kommer formodentligt heller ikke til at ske, fortæller Mikkel Svane.

I virkeligheden er det et godt eksempel på den virkelighed, som Zendesk eksisterer i.

For selvom firmaet er stiftet i København, er det i meget høj grad en amerikansk virksomhed.

Zendesk er noteret på New York Stock Exchange under symbolet "ZEN" og har sin største afdeling i en forrygende flot, nyrenoveret bygning på Market Street i San Francisco. Kræver sexy software
Zendesk blev i 2007 grundlagt af de tre danskere Mikkel Svane, Alexander Aghassipour og Morten Primdahl. De tre stiftere udviklede en digital helpdesk, der gør det lettere for ansatte i kundeservice-afdelinger at håndtere kundehenvendelser. 

En del af forklaringen på succesen er ifølge Mikkel Svane, at Zendesk først og fremmest har haft fokus på slutbrugerens behov, mens mange traditionelle enterprise-virksomheder ifølge ham er alt for fokuseret på at opfylde ‘indkøbernes' behov. 

"Jeg mener, at vi her hos Zendesk er ‘poster childs' for en helt ny generation af enterprisesoftware, som i meget højere grad er designet på brugernes præmisser. Som software-brugere er vi blevet forvænte, fordi vi til daglig møder al den her teknologi, der gør livet lettere at leve. Derfor vil vi ikke acceptere, at vi på arbejdet skal bruge den her gamle type enterprisesoftware, der er tungt og forfærdeligt at bruge. Vi vil have noget, der er meget mere sexy. Noget som frigør os, og som gør vores arbejde lettere," siger han. 

Det er næppe noget tilfælde, at Mikkel Svane her bruger ordet "sexy".

For sidste år blev Zendesk netop kåret som "The Most Sexy Enterprise-startup" af den indflydelsesrige teknologiblog Techcrunch. 

Det skete ved Techcrunch' årlige awardshow "The Crunchies". En uddeling der igennem de seneste år har udviklet sig til en slags Oscar-show for Silicon Valley-virksomheder. 

Men onde tunger vil jo nok påstå, at det ikke siger ret meget at være det mest sexede enterprise-firma. For enterprise-software har jo netop altid haft et ry for at være sådan lidt "gaaab," ikke?

"Ja, sådan er det jo. Lige efter kåringen tweetede jeg også, at det svarer lidt til at blive kåret til den lækreste riskage. Det er fint nok, men man skal nok ikke forvente, at bacon-skiverne bliver jaloux lige med det samme," siger Mikkel Svane. 

Fandt deres "startup-land"
I Californien fandt de tre danske iværksættere deres "startupland".  

Det land som de havde drømt om. 

"Vi havde en amerikansk drøm. En drøm om at komme til arnestedet for det hele," fortæller Mikkel Svane.

Her kom de pludseligt tæt på alle forbillederne. Alle de virksomheder, som de havde siddet hjem i København og læst om på de amerikanske teknologi-blogs. 

"I San Francisco voksede vi op i samme bygning som Yammer, Eventbride og Techcrunch, mens Twitter, Uber og Square ligger lige i nærheden Du kan gå ned på hjørnet, og så løber du ind i folk som eksempelvis Jack Dorsey," siger Mikkel Svane med et tonefald, der rummer så stor begejstring, at man efterlades med fornemmelsen af, at han stadigvæk bliver en smule "starstruck", når han løber ind i Twitter-stifteren.

Unikt økosystem
I Califiornien fik Zendesk derimod adgang adgang til verdens måske største pøl af talentfuld tech-arbejskraft og masser af risikovillig kapital.  

Et helt unikt økosystem for iværksættere ifølge Mikkel Svane.

"Du kan fint bygge en softwarevirksomheder i Danmark, men der er bare en skala, der er meget, meget større i San Francisco."

Hvad vil din anbefaling være til et nyt dansk startup, der overvejer at flytte til Californien ligesom jer. Er det en god ide, eller kan de godt få succes i København? 

"Det afhænger naturligvis af, hvad det er for en type virksomhed du bygger. Men hvis du er ambitiøs er mulighederne bare meget større i San Francisco og Silicon Valley end her i Smørum Nedre. Det samme gælder, hvis du eksempelvis er tøjdesigner. Der er helt sikkert også en fin industri i Danmark, men du ved jo også godt, at det er i Paris eller Milano, at det sner."

Men omvendt hører vi også om iværksættere, der tager til Silicon Valley, men vælger at tage hjem igen, fordi konkurrencen om talent er for hård og lønningerne er for høje. Hvordan oplevede I den udfordring? 

"Jamen konkurrencen om talent er helt utrolig hård. Men der må vi også bare sige, at talentet er så meget bedre og der er meget mere af det. Folk er ikke bare dygtige. De har også en utrolig relevant erfaring."

"Ofte har de prøvet at flytte en virksomhed fra et sted til et andet, og det er svært at finde andre steder i verden. Samtidig er det jo også klart, at når folk har så mange jobmuligheder at vælge i mellem, så skal du hele tiden lægge dig i selen for at være en virksomhed, der udvikler sig og giver medarbejderne udfordringer."

"Folk vælger ikke et job i Silicon Valley, fordi de søger stabilitet. De leder hele tiden efter den næste raket og det næste sæt af udfordringer," lyder det fra Mikkel Svane. 

Men i erkendelsen af, at konkurrencen om talent er ekstrem hård i Silicon Valley, har Zendesk valgt at oprette udviklingskontorer flere steder i verden. 

Cirka halvdelen af medarbejderne sidder i San Francisco, mens resten er fordelt ud på udviklingskontorer i Singapore, Dublin, Melbourne og København, hvor Zendesk har knap 25 medarbejdere på et kontor i Snarregade. Blot et stenkast fra Mikkel Svanes hotel i Løngangsstræde, hvor interviewet finder sted.

Livet i Silicon Valley er en enorm kontrast til det København, som Mikkel Svane og Zendesk forlod i starten af 2009. På det tidspunkt var der næsten ingen iværksætter-scene og næsten ingen risikovillig kapital i Købehavn.

"Vi kunne fandme ikke rejse nogle penge, og da vi så endeligt fandt investorer, så viste det sig, at det ikke var nogen som vi kunne regne med alligevel. Det var meget deprimerende, og vi var halvvejs desperate," fortæller han. 

Lånte penge af familien
I manglen på rigtige investorer, valgte Zendesk-stifterne en utraditionel løsning. En løsning som Mikkel Svane i dag siger, at han ikke vil anbefale til andre. 

De valgte at rejse kapital gennem familie og venner, der hver især investerede beløb på mellem 50.000 kroner og 150.000 kroner i virksomheden. Uden at få nogen indflydelse til gengæld. 

"Det var lidt i desperation. Men vi forsøgte at gøre det på en god måde. Vi sagde meget klart, at det her er en lotteriseddel: I kan lige så godt risikere at tabe alle pengene," fortæller han. 

Det var umiddelbart før, boligboblen bristede.

Folk havde stadigvæk masser af friværdi. Derfor lykkedes det for Zendesk at hente den nødvendige kapital, og dem der valgte at investere har i dag fået deres investering mangedoblet. 

Dermed har Zendesk-stifternes familie og venner på ganske håndgribelige vis fået del i successen. Men iværksættere, der bruger samme fremgangsmåde, skal ikke forvente at være så heldige som Zendesk, og dermed risikerer de at tage venner og familier med sig i faldet, hvis det går galt. 

"Det viste sig jo at være en god investering. Men når det endte godt i vores tilfælde, er det undtagelsen og ikke reglen," understreger Mikkel Svane.  

Men er det ikke et stort pres at tage mod penge fra folk tæt på en? Ikke mindst når boligmarkedet kollapsede kort tid efter... 

"Der er altid et pres på ens skulder. Når man laver et startup er det forbundet med et kæmpe ansvar. Ikke kun overfor investorerne, men også over for medarbejderne, der investerer al deres tid og arbejder hårdt, mens de i stedet kunne have brugt tiden sammen deres familie. Men du bliver nødt til at være blind i troen på projektet, selvom du naturligvis også samtidig er utrolig usikker," siger han.



Læs også:
Smart dansk blinde-app skal erobre verden: "Vi tør ikke gætte på, hvor stort det kan blive"

Internationalt it-koncept kommer til Danmark: Skal blive kuvøse for morgendagens it-stjerner 

Dansk firma er kæmpe-succes i Silicon Valley: Elsker at brænde masser af penge af




Premium
Efter vanskeligt år jagter aarhusianske Mjølner nu tocifrede vækstrater: Vil for alvor indtage Sjælland - her er planen
Interview: Efter et corona-plaget år er aarhusianske Mjølner Informatics nu klar til at trykke på speederen. Topchef Brian Gottorp Jeppesen forventer tocifrede vækstrater, der især skal hentes fra det sjællandske marked. Se hans plan for 2021 her.
Computerworld
Næste uge går det løs: Apple inviterer til event på utraditionel vis
Apples store event i næste uge blev afsløret af Siri før tid. Få overblik over, hvad Apple ventes af løfte sløret for.
CIO
Har du rost din mellemleder i dag? Snart er de uddøde - og det er et tab
Computerworld mener: Mellemledere lever livet farligt: Topledelsen får konstant ideer med skiftende hold i virkeligheden, og moden går mod flade agile organisationer. Men mellemlederen er en overset hverdagens helt med et kæmpe ansvar. Her er min hyldest til den ofte latterliggjorte mellemleder.
Job & Karriere
"Vi var nødt til at sige til dem, at I er nødt til at sende ham hjem nu, for han begynder at knække"
"Vi var nødt til at sige til dem, at I er nødt til at sende ham hjem nu, for han begynder at knække"
White paper
Så ofte rammer din sikkerhedsleverandør plet – eller helt ved siden af
Denne uafhængige evaluering fra MITRE ATT&CK giver et billede af styrker og svagheder hos førende udbydere af cybersikkerhedsydelser. Rapporten vurderer bl.a. reaktion og træfsikkerhed på simulerede angreb og af, hvor hurtigt der slås alarm.